¿Qué es un surfactante? | Información sobre la seguridad química

Surfactantes

Los surfactantes mejoran el desempeño de los limpiadores, sean productos para lavar los platos, limpiarse el rostro o cargar el lavarropas. Los surfactantes son compuestos usados en una gran variedad de productos de limpieza por su capacidad para reducir la dureza superficial del agua. En esencia, hacen que las moléculas sean más resbaladizas, por lo que es menos probable que se adhieran entre sí y es más probable que interactúen con el aceite y la grasa.

Más allá de los jabones y detergentes, los surfactantes se usan en lubricantes, tintas, líquidos antiempañamiento, herbicidas, adhesivos, emulsionantes y suavizantes de tejidos. Incluso el cuerpo humano produce surfactantes, conocidos como surfactantes pulmonares. Los pulmones producen surfactantes a nivel celular para el proceso de respiración y ayudan a mantener las vías respiratorias abiertas.

Usos y beneficios

Los surfactantes que se añaden a los productos de limpieza, como detergentes, permiten que el detergente se mezcle con el agua y ayudan a los agentes de limpieza a eliminar la suciedad de la superficie. Sin surfactantes, los jabones no se mezclarían con el agua, sino que se deslizarían, lo que dificultaría el proceso de limpieza.

Los surfactantes también se utilizan como ingrediente en cremas hidratantes, como la crema de afeitar, y permiten a las maquinitas de afeitar eliminar fácilmente la barba incipiente y disminuir la irritación.

Los surfactantes que se añaden a los lubricantes del motor de un automóvil evitan que las partículas se adhieran a las piezas del motor, y permiten que las partes se muevan con facilidad y que el vehículo funcione bien.

Información de seguridad

La iniciativa de evaluación del riesgo para el ser humano y para el medio ambiente (Human and Environmental Risk Assessment Initiative, HERA) ha traído la transparencia a las evaluaciones de riesgo de los productos de limpieza y las sustancias químicas que se utilizan para producirlos. La HERA y sus miembros han examinado detalladamente varios surfactantes y comunicaron sus determinaciones en cuanto a la seguridad.

Con coautoría del American Cleaning Institute se analizaron más de 250 estudios sobre las propiedades del medio ambiente y la toxicidad de las cuatro clases principales de agentes surfactantes de alto volumen utilizados en una amplia gama de productos para el cuidado personal y la limpieza. El documento pone en relieve los muchos años de investigación que ha invertido la industria de surfactantes y productos de limpieza (como parte de su compromiso con la sostenibilidad del medio ambiente) para mejorar las herramientas y enfoques ambientales y para desarrollar métodos innovadores para hacer frente a las propiedades ambientales de las sustancias químicas de los productos para el cuidado personal y de limpieza. Los autores del estudio concluyen que las evaluaciones de riesgo demuestran que estas sustancias, aunque se utilizan en un volumen muy alto y se liberan en gran cantidad en el medio ambiente acuático, no tendrán un impacto negativo en los ambientes acuáticos o de sedimento en los niveles actuales de uso.