¿Qué es un retardante de llamas? | Información sobre la seguridad química

Retardantes de llamas

Los retardantes de llama hacen referencia a una variedad de sustancias que se añaden a los materiales combustibles para evitar incendios o disminuir la propagación del fuego y proporcionar un tiempo de escape adicional.

El término “retardante de llama” se refiere a una función, no a una familia de productos químicos. Una variedad de diferentes composiciones químicas, con diferentes propiedades y estructuras moleculares, actúan como retardantes de llama y estos productos químicos se suelen combinar para lograr la eficacia.

Usos y beneficios

Cuando se añaden a diferentes materiales, los retardantes de llama pueden prevenir incendios o limitar su propagación.

De acuerdo con la Asociación Nacional de Protección contra el Fuego (NFPA), en el 2012 se registraron más de 1,3 millones de incendios en los Estados Unidos, lo que causó 2855 civiles muertos, 16 500 heridos y 12,4 millones de dólares en daños a la propiedad. El uso de retardantes de llama es especialmente importante en la actualidad, ya que el gran volumen de equipos eléctricos y electrónicos en los edificios, junto con un mayor volumen de materiales combustibles, pueden aumentar la posibilidad de riesgo de incendio.

Los retardantes de llama les ofrecen a los consumidores una capa de protección contra el fuego y son vitales para reducir los riesgos asociados con él. Actualmente, los retardantes de llama se utilizan en cuatro áreas principales:

Dispositivos electrónicos y eléctricos

Los retardantes de llama permiten que los equipos electrónicos modernos, como el televisor y las computadoras cumplan con las normas de seguridad contra incendios; y son vitales para la seguridad de cientos de estos productos.

Materiales de construcción y edificación

Los retardantes de llama que se utilizan en edificios y materiales de construcción en hogares, oficinas y edificios públicos, como escuelas y hospitales, pueden ofrecer mayor protección contra incendios.

Mobiliario

El añadido de retardantes de llama a los rellenos de materiales y fibras que se usan en los muebles ofrece un nivel adicional de protección contra incendios y aumenta el tiempo de escape, algo fundamental en caso de incendio.

Trasporte

Desde aviones hasta autos y trenes, los retardantes de llama juegan un papel clave en la protección de los viajeros. Después del accidente aéreo de Asiana Airlines en julio de 2013 en San Francisco, por ejemplo, los expertos acreditaron que los materiales retardantes de llama ayudaron a que los pasajeros sobrevivieran al accidente. Como exdirector de la FAA, Steven Wallace dijo al New York Times que “es muy probable que los materiales ignífugos en el interior del avión, incluida la envoltura de aluminio debajo de los asientos, hayan protegido a muchos pasajeros”.

Información de seguridad

Hay muchos tipos diferentes de retardantes de llama con distintas propiedades. La sustancia química se basa en la innovación y la próxima generación de productos de seguridad contra incendios se encuentra en diversas etapas de desarrollo. Al igual que todos los productos químicos, los fabricantes prueban los retardantes de llama que se encuentran en uso y los nuevos productos químicos de protección contra incendios y los someten a una revisión por parte de la Agencia de Protección Medioambiental de EE. UU. (EPA) y otros organismos reguladores de todo el mundo.

La EPA tiene autoridad para limitar o incluso prohibir el uso de una sustancia química, si el organismo o agencia llega a la conclusión de que el producto químico presenta o presentará un riesgo desproporcionado de daño para la salud o el medio ambiente. La EPA indicó recientemente que es poco probable que los casi 50 retardantes de llama que se examinaron pongan en riesgo la salud humana.

  • La Unión Europea realizó una evaluación exhaustiva del Tetrabromobisphenol-A (TBBPA), un retardante de llamas que se usa en productos electrónicos. La evaluación no identificó ningún efecto negativo para la salud y la exposición a los consumidores se consideró insignificante. Una revisión de 2013 de TBBPA realizada por el gobierno canadiense llegó a la conclusión de que “El Gobierno de Canadá también considera que TBBPA, bis TBBPA (éter 2-hidroxietil) y bis TBBPA (éter de alilo) no son perjudiciales para la salud humana en los niveles actuales de exposición.”

Respuesta a preguntas

¿Los retardantes de llama son peligrosos para la salud de las personas?

Los retardantes de llama son un elemento muy importante en la seguridad contra el fuego. Los retardantes de llama son sometidos a revisiones por parte de la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. (EPA) y otras agencias gubernamentales. Los fabricantes de retardantes de llama se esfuerzan por innovar y hacerlos más funcionales y sostenibles. La EPA debe revisar todos los productos químicos retardantes de llama nuevos. Durante la revisión de los datos sobre los productos químicos retardantes de llama, la EPA identificó aproximadamente 50 productos químicos retardantes de llama que, por sus características, tienen baja probabilidad de representar un riesgo para la salud humana.

La Unión Europea realizó una evaluación exhaustiva del Tetrabromobisphenol-A (TBBPA), un retardante de llamas que se usa en productos electrónicos. La evaluación no identificó ningún efecto negativo para la salud y la exposición a los consumidores se consideró insignificante. Una revisión de 2013 de TBBPA realizada por el gobierno canadiense llegó a la conclusión de que “El Gobierno de Canadá también considera que TBBPA, bis TBBPA (éter 2-hidroxietil) y bis TBBPA (éter de alilo) no son perjudiciales para la salud humana en los niveles actuales de exposición.”

¿Los retardantes de llama realmente detienen la propagación del fuego?

Para responder a esta pregunta, vamos a utilizar muebles con retardante de llama como ejemplo. El número de incendios de muebles tapizados en el ambiente del hogar se redujo en un 84 por ciento desde 1980, el primer año en que se dispuso de datos, hasta 2009, de acuerdo con la NFPA. Si bien son varios los factores que han contribuido con este importante descenso, el tiempo coincide con el uso de retardantes de llama para cumplir las normas de inflamabilidad impuestas en California en 1976. En ausencia de un requerimiento nacional, la industria de muebles de los Estados Unidos siguió las normas de California durante los siguientes 20 años. En el Reino Unido se informaron resultados similares, donde también existen normas de inflamabilidad para los muebles.

A pesar de este progreso sustancial, según la NFPA, los muebles tapizados siguen siendo un importante factor en las muertes por incendios. Desde 2005 a 2009, los muebles tapizados fueron el primer elemento en incendiarse en el 2 por ciento de las denuncias por incendios hogareños, y estos incendios causaron el 19 por ciento de las muertes debidas a incendios en el hogar.

¿Las velas, los encendedores y los fósforos siguen siendo una fuente importante de incendios?

En vista de los incendios hogareños en EE. UU. que se originaron con muebles tapizados entre 2005 y 2009, los informes de la NFPA determinan que, “Juntos, las velas, los fósforos y los encendedores estaban involucrados en el 21 por ciento de los incendios y el 12 por ciento de las muertes”. Al prevenir o retardar la propagación de estas pequeñas llamas, los retardantes de llama pueden proporcionar el tiempo necesario para escapar durante un incendio en el hogar.