Propiedades y usos de los disolventes | Información sobre la Seguridad Química

Disolventes

El término “disolventes” se refiere a una clase de compuestos químicos descritos por su función; el término deriva del latín, que significa algo así como “aflojar”. En química, los disolventes, que generalmente se encuentran en su forma líquida, se usan para disolver, suspender o extraer otros materiales sin modificar químicamente los disolventes ni otros materiales.


Diferentes disolventes se utilizan en una amplia variedad de aplicaciones de productos de uso diario; desde pintura, productos de cuidado personal y productos farmacéuticos, hasta pesticidas, productos de limpieza y tintas. Sin disolventes, muchos de los productos que solemos usar no funcionarían tan bien.


Existe una diversa cantidad de disolventes versátiles que satisfacen necesidades específicas a la hora de fabricar productos de desempeño óptimo, entre otros, pinturas en aerosol de secado rápido que no obstruyen la boquilla de pulverización, tintas que no manchan, pinturas que lucen bien y duran mucho tiempo y productos de limpieza resistentes para trabajos duros y eliminación de grasas.


Tipos de disolventes:

La clasificación química de un disolvente se basa en su estructura química.



  • Los disolventes de hidrocarburos se clasifican en tres subgrupos en función del tipo de “esqueleto de carbono” de sus moléculas, y son las familias de solventes alifáticos, aromáticos y parafínicos. El diluyente de pintura es un ejemplo común de un disolvente de hidrocarburo.

  • Los disolventes oxigenados se producen a través de reacciones químicas a partir de las olefinas (derivados de petróleo o gas natural), y están conformados por los siguientes subgrupos: alcoholes, cetonas, ésteres, éteres, éteres de glicol y ésteres de éteres de glicol. El cuerpo humano produce cetonas de manera natural cuando quema grasas.

  • Los disolventes halogenados son los disolventes que contienen un halógeno tal como el cloro, el bromo o el yodo. Muchas personas reconocen al percloroetileno como un ejemplo; un disolvente muy eficaz usado en la limpieza en seco.

Usos y beneficios

Los disolventes son cruciales para lograr la eficacia de muchos productos que los consumidores usan a cada día:



  • Los disolventes en pinturas y recubrimientos: En el caso de las pinturas, los disolventes disuelven o dispersan los componentes que se usan en la formulación de la pintura para que la pintura tenga la consistencia deseada durante la aplicación y para evitar grumos o pegotes. Los ésteres de éteres de glicol se añaden a algunas pinturas en espray para evitar que se sequen en el aire. La evaporación lenta de este poderoso grupo de disolventes significa que los automóviles, por ejemplo, pueden recibir varias aplicaciones de pintura lisas y sin defectos para lograr un acabado lindo y más duradero.

  • Los disolventes en las tintas: Muchas de las tintas que se utilizan para imprimir desde revistas hasta envases de alimentos y etiquetas utilizan disolventes para lograr una aplicación correcta, para evitar movimientos y para lograr colores vivos. El disolvente hidrocarbonado tolueno se usa como disolvente de tinta en un tipo de impresión de revistas especializado, dado que se evapora con la rapidez necesaria para evitar manchas y el tolueno sobrante se recicla fácilmente.

  • Los disolventes en productos de cuidado personal: Muchos productos cosméticos se basan en disolventes para disolver los ingredientes y permitirles funcionar correctamente. Los disolventes se utilizan en lociones, polvos y cremas de afeitar para proporcionar la consistencia apropiada para el producto. Los fabricantes de perfumes utilizan etanol como disolvente de elección por su bajo nivel de olor. El bajo punto de ebullición del etanol hace que el disolvente se evapore rápidamente y no permanezca en la piel. El acetato de etilo o acetona se utiliza en esmaltes de uñas y se valora especialmente por sus propiedades de secado rápido. También se utiliza en los líquidos para remover el esmalte de uñas y su alto poder de solvencia permite quitar fácilmente el esmalte de la uña.

  • Los disolventes en productos de limpieza: Los éteres de glicol son muy eficaces como componente activo de vidrio de alta resistencia, pisos y otras formulaciones de limpieza de superficies duras. Estos disolventes tienen buena compatibilidad con el agua, gran capacidad de solvencia para las grasas y los aceites y buena biodegradabilidad. Las isoparafinas se utilizan en los procesos de limpieza en seco de ropa. Estos disolventes se valoran por su bajo nivel de olor, su perfil favorable para la salud y el medio ambiente, sus características de manipulación seguras y su excelente eficiencia en materia de limpieza.

  • Los disolventes en usos para el cuidado de la salud: Los disolventes se utilizan en cientos de productos farmacéuticos y forman parte de muchos de los medicamentos que se usan hoy en día, desde la penicilina a la aspirina, el jarabe para la tos y los ungüentos tópicos. El acetato de butilo se utiliza para purificar la penicilina al mantener las impurezas en la solución mientras la penicilina se elimina selectivamente de la mezcla de reacción por extracción.

  • Los disolventes en la industria automotriz: Los disolventes ayudan a los líquidos de limpieza a eliminar la suciedad y el hollín del parabrisas. El alcohol isopropílico se utiliza para eliminar el hielo del parabrisas y como disolvente de limpieza, ya que se mantiene en forma líquida bien por debajo del punto de congelación del agua; por lo que ayuda a eliminar el hielo. Elimina las manchas que aparecen en el parabrisas y también se usa en los productos de limpieza para el hogar. Los hidrocarburos alifáticos se usan en la fabricación de neumáticos. El disolvente ablanda y limpia cada capa de caucho antes de aplicar la siguiente y sus cualidades adhesivas permiten unir los componentes del neumático para lograr mayor seguridad y un mejor desempeño.

Información de seguridad

Para los fabricantes, los disolventes están sujetos a una variedad de regulaciones federales y estatales que incluyen normas que rigen el almacenamiento industrial y la eliminación de residuos peligrosos, los límites de exposición en el lugar de trabajo, los requisitos para el transporte seguro de sustancias químicas y las regulaciones sobre la liberación de sustancias químicas al aire, a la tierra y al agua.


Los consumidores que usan productos de cuidado personal que son disolventes en sí mismos, como los quitaesmaltes o productos que contienen disolventes, como la pintura, deben consultar las instrucciones del fabricante para un uso seguro. En los proyectos tipo “hágalo usted mismo”, si trabaja con disolventes más “fuertes”, como decapantes de pintura o productos de limpieza más concentrados, siga minuciosamente las instrucciones del fabricante para el uso seguro del producto.


Las agencias federales de los EE. UU., como la Agencia de Protección Ambiental (EPA), la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) publican información sobre salud pública e información de seguridad en relación con el uso de disolventes particulares.



  • La FDA elaboró recientemente una lista con recomendaciones en cuanto a las cantidades de disolventes residuales que se consideran seguras en productos farmacéuticos según el organismo.

  • El percloroetileno o perc es el disolvente químico predominante que se utiliza en la limpieza en seco. Es un disolvente de limpieza eficaz y la mayoría de las tintorerías profesionales lo usa porque elimina las manchas y la suciedad de todas las telas. EPA no cree que la limpieza de la ropa en seco con perc aumente el riesgo de que se produzcan efectos adversos para la salud de las personas.

  • El American Chemistry Council publicó un folleto que describe qué se debe hacer y qué no se debe hacer para el uso seguro de los disolventes.

  • En el siguiente documento de orientación se incluyen algunos principios y consideraciones generales que ayudan a minimizar los problemas relacionados con la inflamabilidad de los hidrocarburos y disolventes oxigenados.


Probados, eficaces, asequibles


Los hidrocarburos y solventes oxigenados se usan de manera generalizada desde hace más de 50 años y son el tema de estudio al examinar los efectos que puede tener la exposición a los vapores de los disolventes sobre el medio ambiente y la salud. Cabe señalar que, en algunos casos, las personas utilizan los disolventes de forma directa (por ejemplo, el quitaesmalte), en otros casos el disolvente es parte de otro producto (pintura) y, en otros casos, el disolvente se utiliza en el proceso de fabricación de un producto, pero se “consume” por completo en el proceso de fabricación. Cuando se utiliza un disolvente de forma directa, consulte las instrucciones del fabricante para el uso seguro.


Existen varios disolventes extremadamente eficaces en determinados usos, como en el desarrollo de productos farmacéuticos. En la producción de penicilina, por ejemplo, el disolvente mantiene las impurezas en la solución, por lo que la penicilina se elimina selectivamente de la mezcla de reacción por extracción. En algunas tintas, el disolvente se evapora de manera efectiva con la suficiente rapidez como para evitar manchas y es un recurso económico y de alto rendimiento para imprimir revistas o etiquetas con colores vivos. En los esmaltes de uñas, el propósito del disolvente es disolver y ayudar a mezclar los ingredientes de manera uniforme. Luego, se evapora al secarse el esmalte de uñas y crea una superficie lisa y uniforme. El quitaesmalte de uñas también es un disolvente que funciona para descomponer los ingredientes del esmalte.

Respuesta a preguntas

¿Cómo actúan los disolventes?


En química, los disolventes, que generalmente se encuentran en su forma líquida, se usan para disolver, suspender o extraer otros materiales sin modificar químicamente los disolventes ni otros materiales.


¿Qué son los disolventes orgánicos?


Los disolventes orgánicos son disolventes a base de carbono (p. ej., contienen carbono en su estructura molecular). Se pueden usar varias clases diferentes de químicos como disolventes orgánicos, entre otros, los hidrocarburos alifáticos, los hidrocarburos aromáticos, las aminas, los ésteres, éteres, las cetonas y los hidrocarburos clorados y nitrados. Algunos de los usos más comunes de los disolventes orgánicos son síntesis química, limpieza de ropa en seco, diluyentes de pintura, quitaesmaltes y removedores de pegamento, además de detergentes.


¿Cómo usar los disolventes de manera segura?


Los consumidores que usan productos de cuidado personal con disolventes, como los quitaesmaltes con acetona, o productos que contienen disolventes, como la pintura, deben consultar las instrucciones del fabricante para un uso seguro. En los proyectos tipo “hágalo usted mismo”, es importante que la persona que trabaja con disolventes más “fuertes”, como decapantes de pintura o productos de limpieza más concentrados, siga minuciosamente las instrucciones del fabricante para el uso seguro del producto.


¿Qué significa “disolventes de limpieza”?


Este tipo de disolventes de limpieza se usan para remover aceite, grasa, fundente para soldadura (usado para fabricar productos de electrónica) y otros contaminantes.


¿Cuáles son las consideraciones de seguridad clave para un consumidor que utiliza un producto que es un disolvente, o que contiene un disolvente?


Los productos de cuidado personal, tales como esmaltes de uñas, lacas para el cabello y desodorantes, pueden “ser” disolventes, incluir cantidades significativas de disolventes o incluir cantidades menores de diferentes disolventes. Se deben seguir las instrucciones de uso seguro del fabricante.


Los productos para las reformas del hogar, como pinturas, acabados o pegamentos, también pueden contener disolventes para permitir un buen desempeño. Consulte las instrucciones del fabricante para obtener información sobre el uso seguro.