¿Qué es el benceno? | Información sobre la seguridad química

Benceno

El benceno es un químico incoloro, de olor dulce que se puede obtener a partir del gas natural, el petróleo crudo o el carbón.


¿Qué es el benceno?


El benceno se utiliza principalmente como materia prima para elaborar otros productos químicos industriales, como el etilbenceno, cumeno y ciclohexano. El benceno también se utiliza como disolvente en las industrias químicas y farmacéuticas.


La mayor exposición al benceno proviene del aire, de varias fuentes, esto incluye incendios forestales, escapes de automóviles y gasolina de las estaciones de servicio. El benceno en el humo del cigarrillo es una fuente importante de exposición. Se han detectado niveles muy bajos de benceno en frutas, verduras, frutos secos, productos lácteos, huevos y pescado. La mayoría de las personas solo están expuestas a muy pequeñas cantidades de benceno en el agua y los alimentos.

Usos y beneficios

Al ser un producto químico esencial, el benceno reacciona con otros productos químicos para producir una variedad de otras sustancias químicas, materiales y, en última instancia, bienes de consumo.


El benceno se utiliza para elaborar otros productos químicos como el etilbenceno, cumeno y ciclohexano, que luego manifiestan una reacción y se utilizan en la fabricación de una variedad de materiales y plásticos tales como poliestireno, ABS y nailon. Hay muchos pasos en el proceso que se inicia con la molécula de benceno y finaliza con un material terminado o producto de consumo. Por ejemplo, el benceno es un elemento esencial que se usa para hacer etilbenceno, que luego se utiliza para hacer estireno, para obtener en última instancia el poliestireno. El poliestireno como material final es totalmente diferente del benceno en su composición química.


Para los productos del consumidor en los que se utiliza el benceno como elemento esencial o intermedio, se lo suele hacer reaccionar completamente en un sistema cerrado, con poco o ningún remanente de benceno en el producto de consumo final.


El benceno también se utiliza para hacer algunos tipos de lubricantes, gomas, tintas, detergentes, medicamentos, explosivos y pesticidas.


Se encuentra de manera natural en el petróleo crudo. El petróleo crudo se refina en gasolina mediante el uso de calor, presión y productos químicos en el proceso de refinería para separar el espectro de productos derivados del petróleo a partir del petróleo crudo. El proceso de refinería produce gasolina y muchos otros productos derivados del petróleo, como los combustibles diésel y para aviones, disolventes, aceites lubricantes, los que incluyen pequeñas cantidades de benceno.

Información de seguridad

La Administración de Seguridad y Salud Ocupacional de los Estados Unidos (OSHA) supervisa y regula la exposición al benceno en los entornos industriales. La OSHA ha monitoreado la exposición al benceno y ha establecido reglas para disminuir dicha exposición desde 1970. La OSHA establece límites estrictos en cuanto a la exposición en entornos industriales: 1 parte de vapores de benceno por 1 millón de partes de aire para una jornada de 8 horas. Para proteger a los trabajadores, las empresas siguen las directrices de la OSHA relativas a la ventilación adecuada de sus instalaciones y les proporcionan el equipo de seguridad a todos los empleados.


Las directrices de la Agencia de Protección Ambiental (EPA) de los EE. UU. establecen límites en cuanto a la cantidad de benceno que puede liberarse en el medio ambiente a partir de fuentes industriales y comerciales, incluido el establecimiento de límites en la cantidad de benceno que puede utilizarse en la gasolina. El benceno se encuentra en las emisiones de las centrales eléctricas, principalmente las que usan carbón y petróleo como combustibles, pero también en el escape de los automóviles.


La EPA ha establecido un nivel máximo de contaminante (MCL) para el benceno de 5 partes por mil millones en el agua potable. La FDA adoptó el mismo nivel para el agua en botella. El humo del cigarrillo representa aproximadamente la mitad de la exposición nacional de Estados Unidos al benceno.

Respuesta a preguntas

¿Cuáles son los usos del benceno?


Al ser un producto químico esencial, el benceno reacciona con otros productos químicos para producir una variedad de otras sustancias químicas, materiales y, en última instancia, bienes de consumo. El benceno se usa para fabricar algunos tipos de colorantes, detergentes y productos farmacéuticos, por ejemplo.


¿Cuáles son los productos con benceno?


El benceno se usa para fabricar algunos tipos de lubricantes, gomas, colorantes, detergentes, productos farmacéuticos, explosivos y pesticidas.


¿El benceno se encuentra en el medio ambiente de forma natural?


Sí. El benceno se encuentra de forma natural en el medio ambiente y también lo emiten las fuentes industriales. La Agencia de Protección Ambiental de los EE. UU. controla minuciosamente y establece límites estrictos sobre las emisiones de benceno de las industrias.


¿El benceno es tóxico o peligroso?


La gravedad de la intoxicación causada por el benceno depende de la cantidad, vía y duración de la exposición, como también de la edad y la presencia de alguna afección médica preexistente de la persona expuesta. Por ejemplo, se pueden hallar pequeñas cantidades de benceno, que no son peligrosas, en las frutas, el pescado o los vegetales, según datos de la Biblioteca Nacional de Medicina de los EE. UU. No obstante, la inhalación de altos niveles de benceno, o ingerir o beber alimentos contaminados con altos niveles de benceno, puede causar graves efectos sobre la salud o la muerte.


Según la Biblioteca Nacional de Medicina de los EE. UU., en el trabajo puede estar expuesto a niveles de benceno más altos de lo normal si trabaja en una planta que produce o usa benceno. En esos entornos industriales, se puede reducir la exposición al benceno mediante controles de ingeniería y equipos de protección personal.


¿Cómo se exponen las personas al benceno?


Todas las personas están expuestas a una pequeña cantidad de benceno por día, según los CDC. Las personas pueden estar expuestas a niveles bajos de benceno emitidos por el humo de tabaco, estaciones de servicio para automóviles, emisiones de gases de escape de los vehículos de motor y emisiones industriales. Según el Instituto Nacional del Cáncer de los EE. UU., los niveles más altos de exposición al benceno se producen en el lugar de trabajo donde los operarios producen o usan benceno, aunque en las últimas décadas las reglamentaciones federales y estatales lograron reducir estas exposiciones. De modo similar, los límites impuestos a la cantidad de benceno permitida en la gasolina contribuyeron a la reducción de las exposiciones.


En los entornos industriales, la OSHA se encarga de vigilar y regular la exposición al benceno para proteger la salud humana.


¿Cuáles son los efectos del benceno sobre la salud?


La inhalación de benceno puede causar somnolencia, mareos y pérdida de la conciencia. La exposición prolongada al benceno puede causar efectos sobre la médula ósea, y anemia y leucemia. En el sitio web de los CDC puede hallar más información acerca de los efectos sobre la salud.